Entre Queen y David Bowie: la historia de «Under Pressure»

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David Bowie y Freddie Mercury. Foto: Cordon.
David Bowie y Freddie Mercury. Foto: Cordon.

La historia está repleta de frases magníficas que a cualquiera le habría gustado escribir. Algunas pertenecen a artistas. Otras a científicos. Otras a filósofos. Otras a escritores. Hay frases envidiables de Jorge Luis Borges, de Margaret Thatcher, de Paul Dirac, de Thomas Carlyle, de Hellen Keller. Las hay anónimas y otras que, sin serlo, forman parte ya de la sabiduría popular. Algunas son más ingeniosas, otras más originales, pero, tal vez, una de las más bonitas que se hayan escrito jamás sea el riff de bajo con el que da comienzo «Under Pressure». Pocas frases se escuchan tan redondas y elocuentes como esa.

A simple vista, parece obra de John Deacon. Él era el bajista de Queen, al fin y al cabo, y no tendría mucho sentido que el autor de la línea de bajo fuese otro miembro del grupo. Ni siquiera Brian May. Sin embargo, y para sorpresa de propios y extraños, en una entrevista concedida a la revista japonesa Musiclife en el año 1982, John declaró que el autor del riff que abre la canción no era él, sino David Bowie. El mismo David Bowie que tuvo que explicar en su página web que no había sido cosa suya y que ya estaba escrito cuando él llegó. Roger Taylor, en el documental Queen: the Days of Our Lives, explica que Deacon fue quien compuso la línea de bajo de «Under Pressure», pero añade que, si hoy en día podemos disfrutar de tan afortunada melodía —Stylus Magazine la consideró en su momento la mejor línea de bajo de la historia—, fue gracias a él, puesto que fue capaz de recordarla cuando, en plena grabación del tema en el estudio, a John se le olvidó.

Supongo que, a menudo, una misma realidad puede recordarse de formas muy distintas. Incluso interpretarse de formas muy distintas. Lo que desde cierta perspectiva parece una cosa, puede parecer la contraria desde cualquier otra. Precisamente ahí radica la importancia del enfoque. Resulta curioso que, tratándose de un elemento tan concreto, de tan pocos ángulos, exista semejante confusión sobre quién fue el autor de la tablatura para bajo de «Under Pressure». O, al menos, de su parte más reconocible. Sin embargo, en el caso de esa canción, toda su composición se reduce a una cuestión de perspectiva. Desde un determinado punto de vista, se considerará su autor al compositor de la melodía. Desde otro, al responsable de la letra. Habrá quien entienda que el tema pertenece a quien desarrolló su base rítmica o a quien aportó la primera idea. Según desde dónde se mire, «Under Pressure» puede ser una canción escrita por Queen con la colaboración de David Bowie o una canción escrita por David Bowie con la colaboración de Queen. Incluso ambas.

Por eso a veces, para poder enfocar las cosas de cerca, conviene alejarse todo lo posible. Casi hasta perderlas de vista. Un fan de Queen reconocerá a Freddie Mercury en cada nota. Uno de Bowie notará la enigmática presencia del Duque Blanco en toda la canción. Si atendemos a las declaraciones de los músicos en diferentes artículos, entrevistas y biografías, no es difícil comprender que las cosas no fueron blancas o negras. Todo depende, en realidad, de cómo queramos enfocarlas.

En julio de 1981, Mercury y compañía se encontraban grabando el álbum Hot Space en los estudios Mountain, ubicados en la comuna suiza de Montreux. Algunos meses antes, tras dar por finalizada su etapa alemana con el disco Lodger, que cerraba la denominada «Trilogía de Berlín», y haber publicado el Scary Monsters (and Super Creeps), David Bowie se había mudado precisamente a aquella misma villa del cantón de Vaud, por lo que Roger Taylor le pidió que se acercase algún día al estudio para colaborar con ellos en alguna de las canciones del disco.

Y así lo hizo. Brian May explicaría más adelante en una columna que escribió para el Daily Mirror en enero de 2016 que, a pesar de provenir todos de Londres y de la amistad que unía a Roger y a David, este y el resto de los miembros de Queen no tenían realmente mucho trato, por lo que decidieron que la mejor forma de conocerse era tocando algo juntos. Cogieron los instrumentos, entraron en el estudio y comenzaron a improvisar algunas armonías hasta que, grosso modo, «Under Pressure» fue tomando forma. La historia, no obstante, no fue exactamente así.

David Bowie había acudido a los estudios Mountain con un objetivo tan concreto como grabar los coros de la canción «Cool Cat» que acompañarían a la voz de Mercury. Planteó algunas ideas, registraron algunas tomas y, finalmente, decidió descartar esa colaboración porque ni a él ni a los integrantes de Queen les satisfacía el resultado. Un tanto desencantados debido a ese pequeño fracaso, optaron por probar suerte con una jam session, una improvisación instrumental entre los cinco sobre una base no ensayada de la que pudiesen terminar rescatando algo para el disco. O lo que es lo mismo, un brainstorming en el que participaban David Bowie, Freddie Mercury, Roger Taylor, Brian May y John Deacon. Casi nada.

Sin embargo, hubo trampa. El único que partía de cero en aquella improvisación era Bowie. Cualquiera sabe que la forma más rápida de crear algo de la nada es hacerlo a partir de algo, y los chicos de Queen conocían de sobra lo que estaban tocando. Roger Taylor había escrito una canción para Hot Space llamada «Feel Like» que el grupo estaba pensando en descartar porque no conseguían encontrar el modo adecuado de terminarla. En la columna mencionada, Brian May explica que cada uno fue colocando ideas sobre la mesa hasta que aquello empezó a cobrar sentido, pero lo cierto es que ellos jugaban con ventaja. Si uno escucha la demo original de Feel Like, es fácil adivinar entre sus notas la silueta de «Under Pressure». En realidad, ya estaba ahí. Solo hacía falta esculpir un poco más la idea original de Taylor. Retirar lo accesorio hasta obtener la figura deseada. Pero a veces hace falta algo de ayuda para encontrar aquello que, a pesar de todo, lleva frente a tus narices desde el principio. Y qué mejor ayuda que la de David Bowie.

Algunos podrán considerar, pues, que el autor de «Under Pressure» es Roger Taylor. Lo único que se hizo aquel día en Montreux fue desarrollar un embrión que ya existía. Depurarlo. Añadir los pequeños detalles. Cuántas veces, sin embargo, son esos pequeños detalles los que encierran toda la genialidad. Cuántas veces son ellos los que otorgan a algo su sustantividad. Cuántas veces son enormes esos pequeños detalles.

John Deacon declaró en una entrevista que concedió a la televisión francesa en el año 1984 que la melodía de la canción, la línea de la voz principal, había sido compuesta en su totalidad por Freddie Mercury. De ser cierto eso, Mercury se convertiría de inmediato en el autor moral de «Under Pressure». En Strange Fascination. David Bowie. The Definitive Story, el biógrafo David Buckley apunta, no obstante, que fue Bowie quien escribió toda la letra de la canción, que tituló «People On Streets». Algo que, a ojos de muchos, le otorgaría de pleno derecho la autoría del tema. No resulta descabellado pensar que uno pudo componer la melodía y otro la letra, pero tratándose desde el inicio de un proceso de contagio de ideas, lo más conveniente es suponer que no ocurrió ni lo uno ni lo otro.

En la columna del Mirror, Brian May relata lo ocurrido una vez se precisó una base instrumental a partir de «Feel Like»:

¿Nos deteníamos ahí? ¿Nos marchábamos y escribíamos una melodía? «No», dijo David [Bowie]. Él había estado trabajando con un grupo de gente que había desarrollado una técnica creativa basada en la democracia, como en la base instrumental. El método consistía en que cada uno de nosotros entraba en la cabina de grabación de voces de forma consecutiva, sin escuchar lo que habían hecho los demás, y, siguiendo la base instrumental, cantábamos lo primero que nos venía a la cabeza, incluyendo cualquier palabra que se nos ocurriese, trabajando sobre la progresión de acordes que había. Fue en ese momento cuando a Freddie se le ocurrieron las asombrosas partes de «De Dah Day», que conservamos en la mezcla final [se refiere aquí a pedacitos de la melodía de «Under Pressure» en los que Freddie Mercury parece improvisar sin cantar nada inteligible]. El siguiente paso fue cortar las grabaciones de todos y hacer un recopilatorio con lo mejor de cada pista de voz, que sería usado como plantilla para la melodía definitiva.

Mercury, por lo tanto, no fue el autor de la línea principal del voz. Tampoco lo fue Bowie. Lo fueron todos a la vez y al mismo tiempo, lo que en buena medida explica por qué nunca se ha determinado con claridad quién es el autor real de «Under Pressure».

El tema de la letra es distinto. Por lo que May cuenta en la columna, al día siguiente todos regresaron al estudio para añadir más elementos a la canción, pero Bowie se opuso. Consideró que había que finalizarla tal y como estaba, que sabía exactamente lo que quería de la canción y que solo era necesario añadirle una letra. «No era habitual que nosotros cediésemos así el control, pero David estaba teniendo, verdaderamente, un momento de genialidad», aclara May. El biógrafo de Bowie estaba en lo cierto. David escribió una letra titulada provisionalmente «People On Streets», él y Mercury la cantaron sobre la melodía resultante del experimento del día anterior y, algunas semanas después, viajaron a Nueva York para realizar la mezcla final. Un momento en el que los dos músicos tuvieron, por cierto, algún que otro desencuentro debido a su diferentes formas de entender la canción. Brian May confesaba en 2008 a la revista Mojo que «se trata de una buena canción, pero debería haber sido mezclada de otro modo», añadiendo que, en lo que se refiere a la mezcla, Freddie y David mantuvieron «una batalla feroz».

En los créditos del álbum, «Under Pressure» se atribuye a los cinco. A David Bowie, Freddie Mercury, Brian May, John Deacon y Roger Taylor. Y es natural. Dependiendo de cómo lo enfoquemos, su autor podría ser Roger Taylor, que había compuesto la canción «Feel Like», desde cuyos cimientos se levantó «Under Pressure». También lo podría ser Freddie Mercury, cuya impronta está presente en toda la melodía —sería interesante saber qué músico de los cinco realizó una aportación mayor a la plantilla que se construyó entre todos—. O David Bowie, que parece ser quien dirigió el desarrollo del tema y su grabación, además de haber escrito una letra que, a base de insistir en la idea de la calamidad y la opresión de un mundo desdichado, lleva indudablemente su sello. Sin embargo, una vez analizados los hechos, no parece muy sencillo atribuir la autoría del tema a alguno de los músicos de forma individual. Quizá por ello los cinco firmaron la canción. Quizá por ello ni siquiera sus autores han tenido alguna vez muy claro quién es el responsable último de «Under Pressure». Porque, al mismo tiempo, no lo fue ninguno y lo fueron todos. Dependerá de cómo lo enfoquemos.

El resultado, en cualquier caso, es una canción magnífica. Un tema que Queen jamás habría escrito sin David Bowie y David Bowie jamás habría escrito sin Queen. Empezando por la letra, continuando por la melodía y terminando por su soberbio riff de bajo.

Un riff que, por cierto, escribió John Deacon. El mérito no corresponde a David Bowie ni a Roger Taylor. Tal y como explica Brian May, después de rechazar los coros de «Cool Cat» y de pasar casi toda la tarde improvisando sobre la base de «Feel Like», Queen y David Bowie se marcharon a cenar. Volvieron tres horas después con unas cuantas copas encima y, cuando se pusieron a grabar, John no recordaba la línea de bajo que había estado tocando durante la jam session, antes de la cena. Empezó a probar con un riff muy parecido, tanteando opciones en el mástil, pero, de repente, Bowie lo detuvo. Le sujetó la mano izquierda sobre el mástil del bajo, obligándolo a parar de tocar, y sentenció: «No es así».

May cuenta que fue un momento un tanto tenso, porque Deacon no llevaba muy bien que le dijesen lo que tenía o no tenía que hacer con su instrumento. Y mucho menos mediante «interferencias físicas». Por fortuna, lo aceptó con elegancia, dejó de tocar lo que estaba tocando y repitió el patrón que le indicó David Bowie: «Seis golpes seguidos en re y después un la». Y de esa forma, la canción recuperó lo que Brian May describe en su columna como un «Ding-Ding-Ding Diddle Ing-Ding». Sin duda alguna, una de las frases más bonitas de la historia.

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25 comentarios

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  3. Muy bueno!

  4. Feldestein

    Buen artículo. Solo me sorprende lo de «la mejor línea de bajo de la historia». Sin salir de Queen ya tienes «Another one bites de dust», y yo diría que hay muchas otras mejores. Pero bueno, todo son gustos.

    • La de Something de Pablito Macartney se las come con patatas a todas

      • Miguel

        Something es de George Harrison, no de «Pablito».

        • Carlos A.

          Por supuesto que es de George. Pero está claro que Oscar se refiere a la línea de bajo de «Pablito», que sí, en efecto, es de «Pablito».

        • la de Entwistle en The Real Me, o Pimball Wizard

      • Feldestein

        Por poner un ejemplo.

        Pero yo qué sé, es que la categoría «mejor línea de bajo de la historia» no debería ni existir, y en general ningúna categoría «mejor de la historia».

        • Antonio

          Exacto. En música es difícil calificar como el mejor x o la mejor y, y más cuando hablamos de algo tan íntimamente relacionado con los estados de ánimo.

          A mi por ejemplo me encanta la intro de bajo de Ace of Spades de Motorhead…

  5. Rufus T.

    Lamento discrepar, a pesar de la (larga) longitud del artículo, éste no es demasiado exhaustivo. No se menciona, por ejemplo, la influencia de la cocaína en la grabación, especialmente en David Bowie, quien estaba totalmente pasado de vueltas en aquella época.

    Tampoco se ha indagado en lo que cuenta el productor, Mack, al respecto, quien era, probablemente, el que estaba más sobrio en aquellas sesiones. Según él, Deacon ya tenía el riff de bajo preparado cuando llegó Bowie (quien por cierto se esnifó él solito las rayas que habían dispuesto para todos) y sobre esa línea de bajo Mercury comenzó a improvisar al piano. También, según Mack, los fraseos de Mercury y Bowie fueron una especie de juego, cada uno debía de cantar su parte improvisando y sin haber oído la parte anterior cantada por el otro. Sin embargo, Bowie «hizo trampas» dejando la puerta del estudio ligeramente abierta cuando cantaba Mercury. Esto hizo que éste se cabreara cuando descubrió la trampa, ya que él se estaba tomando muy en serio el juego. Por lo demás, Mercury no tuvo problemas con Bowie en Nueva York, los problemas fueron entre Bowie y Mack, debidos principalmente a la mezcla de la canción, aunque en general no hubo en ningún momento de la grabación buen rollo entre ambos. Lo que sí es cierto es que al final llamó Mack a Mercury, le mostró cómo había quedado la mezcla después de las «aportaciones» de Bowie en la fase de producción, a Mercury tampoco le gustó, y volvieron a remezclar ambos la canción a su gusto, dejándola de una manera muy similar a la toma en estudio.

    Eso sí, el resultado quedó para la historia. Ni Bowie ni Queen estaban en su mejor momento creativo: Hot Space no es precisamente lo mejor que grabó Queen, a quienes el éxito descomunal de The Game se les atragantó, fue una borrachera de éxito tal que les hizo perder un tanto el norte con su siguiente disco. Bowie había sacado Scary Monsters en el 80 y no volvió a grabar un disco propio hasta el 83, pasándose el inicio de la década en una nube de polvo blanco y viviendo de recopilatorios varios. Pues bien, de ese ambiente de caos, descontrol, drogas y por qué no decirlo, bache creativo, dos artistas geniales, Queen y David Bowie, lograron crear un tema mágico e imperecedero: Under Pressure.

    • Yo no sé cuáles son tus fuentes. Pero en la biografía ‘Strange fascination’ se menciona que Bowie en los ’80 había disminuido su adicción a la cocaína notablemente, aunque seguía tomándola de vez en cuando.

      Por otro lado, una línea de bajo es tan mundana que con poco ya se la considera extraordinaria. Una línea así en una guitarra eléctrica sería menospreciada. No entiendo por qué se alaba tanto al bajo.

      • Rufus T.

        Xavi, los 80 son una década, diez años, lo cual significa que Bowie, como cualquier hijo de vecino, no actuaba igual en el 81 que en el 88, por ejemplo. Bowie supuestamente intentaba alejarse de las drogas desde el 76, con su mudanza a Berlín, lo cual no fue ni mucho menos una gran idea (desde el punto de vista de sus adicciones) En cualquier caso, él mismo admitió en varias entrevistas que no dejó la cocaína hasta bien mediados los 80. A finales de los 70 y principios de los 80, incluso cuando pudo pasar algún periodo más o menos sobrio, Bowie era una máquina de esnifar cocaína. Y en cualquier caso, la gestación de Under Pressure estuvo totalmente condicionada por las drogas. ¿Fuentes? Pues por ejemplo Mark Blake, biógrafo de Mercury, quien describe las sesiones como un maratón de 24 horas alimentado por vino y cocaína, después de hablar con Taylor y May. Te recomiendo también la entrevista que le hizo a Mack el bajista Marcus Blake (nada que ver con Mark Blake, aunque se parezcan tanto los nombres) hará unos cinco años. En castellano la puedes encontrar repartida en un par de números (451 y 452) de Popular1 (mayo y junio de 2011). Una parte sustancial de esa entrevista esta dedicada a la sesión de Under Pressure y dice [refiriéndose a Bowie] «No se puede trabajar tomando 10 gramos de coca al día».
        Respecto a tu opinión sobre la mundanidad de una línea de bajo…up to you. Creo que Under Pressure es bastante más que una línea de bajo, pero al mismo tiempo ésta es magnífica, y sirve para definir unos de los grandes temas del POP en tan sólo 3 o 4 segundos

  6. Outsider

    O sin salir de David Bowie, la línea de bajo de China Girl…

    • Ximo Fernandez

      Como amante incondicional de Queen, Bowie y Freddie (siempre he considerado a Freddie como un ente propio capaz de ser un todo por sí mismo) me ha gustado mucho como has complementado el artículo con detalles y estilo. Saludos.

  7. Ximo Ruiz

    Sorry. La línea de bajo de Billie Jean es y será insuperable.

  8. Manuel de Lorenzo, enhorabuena por el artículo.
    Y Rufus T., gracias también por tu aportación. Se completan muy bien los dos. Creo que tu texto, Rufus, tiene que ver con la tesis lanzada por Manuel del mismo acontecimiento observado desde distintas perspectivas (e informaciones, por supuesto). Y seguramente habrá otros puntos de vista de aquellos mismos días (aah, si la señora de la limpieza contara lo que se encontró…)
    Saludos a todos.

  9. rarmar

    Sugiero una lista, a las que es tan aficionada esta publicación, para votar cual es la mejor frase de bajo de la historia. Para mí, el honor corresponde a «Stayin’ alive» de Bee Gees.

  10. Israel

    Start! De «The Jam»

  11. JuanMiguel

    ‘Miss you’, ‘Walking on the moon, ‘Sign of the times,…

  12. https://www.youtube.com/watch?v=FDKDdVilQT4
    No esta nada mal esta lista, aunque no estan todas, obviamente.

  13. Pingback: El musicless de ‘Under Pressure’ de Queen & David Bowie | Más Allá del Humor

  14. Pingback: 10 anécdotas geniales y curiosas sobre el gran Freddie Mercury

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